Microbio

Antoni van Leeuwenhoek, de vendedor de telas sin estudios a «padre» de la microbiología

El joven comerciante holandés revolucionó la ciencia y mejoró los microscopios.

En pleno siglo XVII, hace 384 años, nació un hombre en Holanda que compaginaría su vida de comerciante de telas con el estudio y la mejora de los microscopios. Antoni Van Leeuwenhoek fue despreciado por su origen humilde y por no tener estudios. Sin embargo, siglos después, es considerado el precursor de la biología experimental, la celular y la microbiología. Hoy, 24 de octubre, se conmemora el aniversario de su nacimiento.

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Antoni van Leeuwenhoek, el primer microbiólogo


El científico holandés creó sus propias lentes para desentrañar los misterios de los seres vivos.

Antoni van Leeuwenhoek (Delft, 1632-1723) inició en el siglo XVII el camino de la microbiología. Hijo de comerciantes, siguió la tradición familiar hasta que con poco más de 20 años descubre un rudimentario microscopio, de una sola lente con capacidad de ampliación de tres aumentos, que era utilizada por los vendedores de telas. En paralelo a su actividad comercial, desarrolló una importante actividad en la creación de microscopios. Hoy, 24 de octubre, se conmemora el aniversario de su nacimiento con un doodle de Google.

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El microbio depredador que aclara nuestro origen

Una ameba que forma grupos pluricelulares puede ser el ancestro de todos los animales, incluidos los humanos, según un estudio.

Un enigmático microbio descubierto en las tripas de un caracol acaba de iluminar una de las etapas más oscuras y apasionantes de la historia de la vida en la Tierra: cómo los seres unicelulares comenzaron a juntarse y dieron lugar a la orgiástica variedad de formas de vida que abarca a todos los animales, incluidos los humanos.

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Microbios en el laboratorio

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Hay dos técnicas básicas para trabajar con microorganismos en el laboratorio: el cultivo para crecerlos y la microscopía para verlos.

Cuando trabajamos con microorganismos tenemos que mantener unas reglas básicas de higiene, asepsia y esterilidad. Aunque las bacterias que vamos a manejar en un laboratorio de prácticas con alumnos no son patógenas, son bacterias ambientales que no suponen un riesgo para la salud, trabajamos siempre al lado de la llama de un mechero Bunsen, porque alrededor de la llama tenemos un ambiente estéril. Evitamos así además de contaminarnos nosotros, no contaminar las muestras con las bacterias que hay en el ambiente o que nosotros mismos llevamos encima. Todo el material tiene que estar previamente esterilizado.

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Origen y evolución de los microorganismos

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Los microorganismos están en nuestro planeta desde hace muchos millones de años antes que nosotros. No sabemos exactamente cómo fue el origen de la vida en la Tierra, pero sí podemos trazar una secuencia lógica de los hechos biológicos más probables. Se cree que la Tierra se formó hace unos 4.500-4.600 millones de años y que la existencia de agua en estado líquido es de hace unos 4.300 millones de años. Los primeros fósiles son unas formaciones microbianas denominados estromatolitos 1, de hace unos 3.500 millones de años. Se cree que la primera forma de vida celular surgió hace 3.800 millones de años. ¿Qué ocurrió antes?, ¿cómo fue la era prebiótica?, ¿cómo se formó la primera célula?.

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Biodiversidad escondida

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Probablemente, la primera persona que vio bacterias fue Anton van Leeuwenhoek (1632-1723), que en 1684 empleó unos microscopios muy simples que él mismo construía para observar todo tipo de sustancias naturales. Fue el primero en observar los microbios en el agua de lluvia de los estanques o en la propia saliva humana, unos seres diminutos que se movían y que él denominó “animálculos”. Leeuwenhoek no era científico, era un comerciante de telas holandés aficionado a pulir lentes y lupas. Sus descripciones asombraron a los científicos de la época pero fueron recibidas con escepticismo en la Royal Society de Londres.

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