LECTURAS

La mujer que mereció ganar el Nobel junto a Severo Ochoa

El autor recuerda la figura de Marianne Grunberg-Manago, que firmó como primera autora los artículos que publicaban el descubrimiento que llevó al Nobel del investigador hispanoestadounidense

En la novela Exilios y Odiseas: la historia secreta de Severo Ochoa, analizo dos aspectos polémicos del Premio Nobel: los errores en la selección de los candidatos y el sexismo. La historia de la ciencia podría ser la historia del conocimiento y del intelecto como productor y consumidor de ciencia, y esa historia podríamos relatarla sin necesidad de mencionar un solo científico. Una afirmación exagerada, pero en los tiempos de Severo Ochoa el progreso se narró casi sin nombrar científicas, que fueron víctimas del efecto Matilda. Como recordamos, este fenómeno, descrito por Rossiter, consiste en la falta de reconocimiento del trabajo científico de las mujeres, y el desvío de los créditos hacia sus colegas varones. Durante los primeros 85 años del Nobel de Medicina, el efecto Matildamarcó la selección de los laureados: de los 144 premiados solo cuatro fueron mujeres.

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Bacterias, bichos y otros amigos

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La asombrosa historia de cómo convertimos a las bacterias y otros organismos en una fiel y entusiasta clase trabajadora al servicio del ser humano. La historia de la humanidad, la del hombre saltando a la cima de la cadena alimentaria y moldeando el medio natural a su antojo, es la historia de la domesticación de animales y plantas. La que aquí se narra, la que marca el presente y el futuro de nuestra especie, es parecida, sólo que en lugar de campos de trigo y animales de granja, tiene a unos protagonistas menudos y con muy mala reputación, las bacterias. Estamos ante una nueva revolución industrial impulsada por estos microorganismos que el hombre ha logrado domesticar como si de ganado se tratara, y cuya mala fama no está en absoluto en consonancia con los aportes que hoy nos están brindando en ámbitos tan diversos como el farmacéutico, el alimentario o el medio ambiente. A lo largo del libro descubriremos cómo hay bacterias capaces de poner fin a la deforestación, de disminuir las tasas de mortalidad infantil en África, de reducir las emisiones de sustancias contaminantes o de convertir uno de los venenos más letales utilizados por el hombre desde el imperio romano en la principal sustancia empleada en la cura contra el cáncer. Escrito con sentido del humor e ironía, el autor nos introduce en el asombroso mundo de las bacterias y se enfrasca en una batalla contra los falsos mitos alrededor de la química y la veneración de lo biológico y lo natural, como si los antibióticos, los antisépticos, los conservantes y la fermentación no hubieran salvado vidas o brindado infinitos avances.

Así es la biología

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¿Cuál es el significado real y profundo de la vida? ¿Cómo evolucionan y se desarrollan los organismos? ¿Cómo encaja el hombre en el complejo proceso de la evolución? Toda persona debería tener presente, a la hora de reflexionar sobre el mundo y los seres vivos, los conceptos básicos de la biología moderna: evolución, biodiversidad, competición, extinción, adaptación, selección natural, reproducción, etc. Estas ideas básicas, que deberían formar parte del conocimiento común de la humanidad, son unas herramientas imprescindibles para comprender el mundo y poder interpretarlo. Conocerse a sí mismo (la esencia biológica) y conocer nuestro lugar en la cadena del mundo conlleva, ante todo, comprender nuestro origen biológico. Sólo este conocimiento puede ayudarnos a abordar los grandes problemas morales y políticos a los que nos enfrentamos en el siglo XXI. Algunas de las tradiciones éticas de Occidente, que alimentaron el pensamiento clásico, han quedadoobsoletas para definir una nueva concepción general del mundo debido a su rigidez y al brusco cambio operado en las condiciones de vida desde que se formularon en la antigüedad. Gracias al progreso del conocimiento científico, como expone con afán divulgativo este libro, el paradigma ha cambiado. En Así es la biología, el profesor Mayr pone todo su conocimiento de la disciplina y su experiencia docente al servicio de una argumentación clara y sencilla haciendo del recorrido de la evolución una apasionante historia de descubrimientos.

La biología en 100 preguntas

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Las respuestas de la ciencia a las preguntas más relevantes en el campo de la Biología: el origen de la vida, los niveles de organización de la materia viva, la genética, la evolución, la biodiversidad, la salud y el funcionamiento del cuerpo humano. Esta obra te ayudará a entender el proceso más maravilloso del universo: la vida. El origen de la vida – La herencia genética – Evolución- Biodiversidad- Salud y enfermedad- El cuerpo humano.

De mi propia vida

En el tiempo que me queda, tendré que arreglar mis cuentas con el mundo

Hace un mes me encontraba bien de salud, incluso francamente bien. A mis 81 años, seguía nadando un kilómetro y medio cada día. Pero mi suerte tenía un límite: poco después me enteré de que tengo metástasis múltiples en el hígado. Hace nueve años me descubrieron en el ojo un tumor poco frecuente, un melanoma ocular. Aunque la radiación y el tratamiento de láser a los que me sometí para eliminarlo acabaron por dejarme ciego de ese ojo, es muy raro que ese tipo de tumor se reproduzca. Pues bien, yo pertenezco al desafortunado 2%.

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Mi tabla periódica

Me entristece no ser testigo de la nueva física nuclear, ni de otros miles de avances en las ciencias físicas y biológicas.

Espero con entusiasmo, casi ansiosamente, la llegada semanal de revistas como Nature y Science, y me dirijo inmediatamente a los artículos sobre ciencias físicas, y no, como tal vez debería, a los que tratan de biología y medicina. Las ciencias físicas fueron las primeras en fascinarme siendo niño.

En una reciente edición de Nature había un apasionante artículo del físico Frank Wilczek, ganador de un premio Nobel, sobre una nueva manera de calcular las masas ligeramente diferentes de los neutrones y los protones. El nuevo cálculo confirma que los neutrones son muy poco más pesados que los protones (la ratio entre sus masas es de 939,56563 a 938,27231). Se podría pensar que la diferencia es insignificante, pero si no fuese así, el universo, tal como lo conocemos, nunca habría llegado a desarrollarse. La capacidad de calcular algo así, dice Wilczek, “nos anima a predecir un futuro en el que la física nuclear alcanzará el nivel de precisión y versatilidad ya logrado por la física atómica”, una revolución que, por desgracia, yo nunca veré.

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